Si hablamos de Astronomía y sus técnicas, la presencia del telescopio parece ineludible en las representaciones del imaginario popular y en el discurso de los niños.

Interrogando a grupos escolares sobre ¿qué hacen las personas que estudian el cielo? encontraremos varios aportes, entre ellos los siguientes.

- Trabajan en la noche.

- Trabajan mirando a través de un telescopio.

- Observan la Luna y las estrellas.

Parece corresponder a la visión de los astrónomos -y sus tareas- representada en la película japonesa de ciencia ficción "Invasión a la Tierra" ("Warning from space" de 1956).

Aunque una Astronomía pre-telescópica resultó de fundamental provecho para la Humanidad, lo cierto es que desde el uso del telescopio hace poco más de 400 años ha habido un salto en la precisión de las observaciones y un incremento en las distancias a las que se alcanza. Luego, las técnicas instrumentales han evolucionado en una amplia paleta de proyectos que permiten ver en lo visible y en lo invisible, a través de sondas-observatorio que visualizan en ultravioleta, infrarrojo y otras longitudes de onda. La Humanidad ha puesto telescopios y cámaras en navíos no tripulados que han abandonado nuestro planeta para adentrarse en la exploración. Este instrumental es operado a distancia.

Pero, ¿qué opinas de la idea de contar con un telescopio remoto para operar con tu grupo?

No estamos en 1956 y ahora desde el pupitre vareliano está al alcance de cualquier grupo de estudiantes obtener imágenes de su autoría con ayuda de instrumentos que operan bajo el mismo concepto.

Los conceptos claves son "remoto” y "robótico". Las tecnologías web y el desarrollo de la electrónica en automatismos, sensores y otros dispositivos permiten emprendimientos que ponen al alcance del aula telescopios de mediano y gran porte para trabajar gratuitamente.

Y antes de continuar corresponde aclarar este aspecto. ¿Qué grado de participación de los niños se alcanza en este proceso? Es importante entender que el niño no "entrará a internet a descargar fotos ya realizadas por terceros", como puede hacerlo con un buscador de imágenes. Por el contrario, el niño se conecta a un panel web donde selecciona el destino de su interés y configura parámetros atinentes a las condiciones en que será realizada la captura de imagen. En la primer noche disponible, el instrumental automáticamente cumplirá la tarea y una vez finalizada enviará el resultado a la casilla de correo indicada en por el solicitante. Podemos decir cabalmente que el estudiante es el autor de la foto.

¿Cómo funciona?

Un telescopio remoto online se trata de un instrumento óptico robotizado, ubicado geográficamente en otro lugar, que permite operación y registro de imágenes. Un telescopio robótico es un telescopio astronómico con su sistema detector destinado a la captura de imágenes. Este instrumento es capaz de llevar adelante observaciones astronómicas de forma automática, sin necesidad de intervención humana presencial al momento de la tarea.

Los telescopios robóticos trabajan con un conjunto de equipos mecánicos y electrónicos que incluyen

-Un sistema de seguimiento que controla sus servomotores. Permite apuntar el instrumento a las coordenadas celestes deseadas.

-Una cámara CCD para la adquisición de imágenes, acoplado a un sistema de lentes. Es posible además la existencia de un conjunto de filtros con distintos fines.

-Un sistema de control de la cúpula, techo corredizo o sistema de cierre del telescopio.

-Una estación meteorológica para detectar condiciones ambientales y que el sistema proceda en consecuencia.

-Un sistema PC para gestionar la información y otra para controlar los motores y otros equipos del telescopio.

Muchos telescopios robóticos son de porte pequeño (alrededor de un metro de diámetro o menos) en comparación con la escala de instrumentos importantes. Aunque los telescopios de los grandes observatorios son altamente automatizados, pocos son utilizados sin la presencia de operarios.

En virtud de lo descriptos, los telescopios remotos robóticos brindan su servicio a través de internet para cualquiera que desee producir fotografías de distintos destinos astronómicos. Por ejemplo, en el caso que nos ocupa, una escuela desde Uruguay puede trabajar con un telescopio ubicado en Nuevo México (USA) o en Tenerife (España). De ese modo obtiene imágenes de Luna, Sol, planetas, asteroides, nebulosas o galaxias.

Hay varios proyectos de telescopios online; algunos gratuitos y otros de pago.

También los hay de uso sincrónico o asincrónico. Respecto a esto, el primer término -sincrónico- refiere a si el control del telescopio es en tiempo real (en vivo) mientras que asincrónico se corresponde al caso de una una diferencia de tiempo -horas o días- entre la solicitud de una tarea y su ejecución por parte del instrumental. En general, por las características del horario escolar, se trabajará con telescopios asíncronos que permiten a quienes recién se inician más flexibilidad en herramientas online y horario respecto a los de operación en tiempo real. Además en la propuesta de "Observe with NASA" (OWN), caso de estudio en el correr de estas páginas, todos los niños pueden practicar solicitudes al mismo tiempo en el salón, mientras que un telescopio en tiempo real solo admitiría un operario, dejando a los demás como espectadores.

En la imagen superior, instalaciones del telescopio robótico Bradford en Pico del Teide, Tenerife (España). Veremos en los capítulos referidos a este telescopio que tiene la facilidad de ingresar coordenadas de modo libre, ampliando las oportunidades de trabajo.

En resumen.

-Un telescopio remoto generalmente está robotizado, para cumplir tareas en ausencia de operadores.

-Cualquier persona puede solicitar la ejecución de tareas de registro de imágenes a través de internet.

-Es posible seleccionar de un conjunto de opciones para los objetos que seleccionemos.

-Podemos repetir la tarea cuantas veces sea necesario. No hay límites en los casos que veremos en este manual.

-Con un registro gratuito de usuario, accedemos y encargamos tareas que se cumpliran en la primer noche despejada disponible que sea posible.

-Una vez cumplidas las solicitudes se nos notificará por email para ingresar y ver los resultados.

-En algunos casos se puede ver y procesar lo resultante en un sistema online y en otros casos será preciso descargar archivos y procesarlos con algún programa. En los siguientes capítulos veremos cómo trabajaremos con el telescopio "OWN - Observe with NASA" y el software asociado MicroObservatory.

Será un tiempo para ver con potentes ojos al cosmos desde el pupitre escolar.